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【連載中】宇宙人(仮)

もう逃げも隠れもできない – 宇宙人(仮)#6

 放課後、学校を出ると、市内には依然「第七管区」という表記が散在していた。
 公共交通機関はもとよりタウン誌や、地元ケーブルテレビの移動中継車にも当たり前のように「第一スタジオ(第七管区)」とか書いてあるせいで、更新世の昔からそれが宇座市の南にあったような気すらしてくる。

 やっぱり司が知らないうちに白浜町が宇座市に合併されて特別行政区にでもなったのかもしれない。そんなことありえないけれど、太古の海で生命が誕生した確率に比べれば、すごくあり得ると思う。

 変化に気づいたのがたまたま今朝だったというだけで、いつから変わっていたのかなど司には知る由もない……そうだ、地名の変更があったのだ。
 そもそも隕石とともにパンツ星人が降ってきた記憶のほうがおかしい。「第七管区」の存在のほうが千倍くらいは常識的だ。

 そう己に言い聞かせてみたものの、「宇座南駅(第七管区)」から来るバスがなんだか得体の知れないものに思えてしまう。できれば乗車を避けたい。

 

 翌日、司は自転車で登校した。自宅から学校までは約十キロ。司の走りを以てすれば自転車のほうが速いのであるが、宇宙戦闘民族の本気のママチャリに追い越される車の運転手がびっくりするのは申し訳ないので、敢えてのバス通学を選択していたのだ。

 自転車通学の届け出はしていないので、乗ってきたママチャリは駐輪場の端に乗り捨てる。

 第七管区フリーの朝は、平和だった。
 家から学校に行くだけなら、道路案内標識にも「第七管区」の文字は出てこないはずだった。一瞬「朝ケ丘岡本病院/宇座南(第七管区)駅前/精神科・心療内科」なる看板があってドキッとしたけど、それだけで済んだ。
 バスを使わなかったせいか、あのねにつかまることもなく、司は珍しく始業のチャイム前に教室にたどりつく。

 昨日はあのねに「死にたくなかったら一日中誰ともしゃべるな」と脅されたが、昼休みには屋上で不審者たちと言葉を交わしたし、途中から参加した五時間目の授業では、遅刻の理由を問いただされて二言三言教師と言葉を交わした。

 けれど司は生きている。あの脅しはいったいなんだったのか。
 それに箝口令が出されたのは昨日だけだ。今日は第七管区のことを誰かに聞いても……たぶん大丈夫だろう……!

 普段だったら、あのねと茂部以外と会話をしようなんて一ミリも思わない司だが、今回ばかりは二人以外の人間に接触する必要を感じていた。とりあえず、隣の席のやつとは今まで一度もしゃべったことがないけれど、勇気を振り絞って聞いてみるか――

 一見だるそうに机に突っ伏しつつ、心の中でそんな決心をしたそのとき、隣の席に人が来て、どすっと鞄を置いた。さっそく隣席の主がお出ましのようだ。女子っぽい、ふわっとしたいい匂いが漂ってくる。司の決心はたちまち揺らいだ。まだだ、まだ心の準備ができていない。

「まひるちゃん、おはよー!」

 と、さっそくクラスの女子が声をかけてくる。

「おはよー!」

 と、屈託なく返す声に聞き覚えがありすぎて、司は突っ伏したままぴくっと指先を動かした。それが突っ伏し中にできる驚きの表現の限界だ。
 クラスの女子が遠慮がちに聞いてくる。

「昨日はあのあとカフェテリアに行ってみた?」
「ううん。三年ばかりで怖くて入れなかったよー」

 まひるちゃん=パンツ星人が、昨日屋上で見せた猛々しさとはまるで別人のようになよなよしいことを言っている。

「だよねー。それで今日さ、うちの部活で放課後カフェテリアを使う予定なんだけど、もしよかったら、まひるちゃんも来ない? 部活の先輩たちも一緒なんだけど、どう?」

 なんのことはない。部活動の勧誘のようだ。まひるちゃんは困ったように笑った。

「ごめん、今日はちょっと用事があって……また今度でいいかな?」
「そうだよね、引っ越してきたばかりだし、忙しいよね」
「うん……ごめんね!」

 当たり障りなく勧誘を退けたパンツ星人は、当たり前のように席につく。ごそごそと鞄の中身を整理する音が聞こえてくる。それが一通りおわると、不穏な沈黙がやってきた。
 司は突っ伏しているので状況がよくわからないが、たぶんまひるちゃんは微動だにせずに座っている。まるで気配がない――いや、気づかないうちに席を離れたのかもしれない。司には想像もできない話だが、世のコミュ強たちは転校早々であっても校内に行くあてがあったりするものだ――いや待てよ!

 司はやっと状況のおかしさに気づいた。このクラスに転入生はいないはずだった。少なくとも昨日まではいなかった。
 我慢できなくなって顔を上げた。隣の机には、あのパンツ星人・まひるちゃんが微動だにせず座っていた。しかもこっちをガン見していた。司は怯んだ。

 パンツを二回も見ちゃったこと、いつ謝罪するの? いまでしょ! さあ! さあっ! と、心の中の天使さんが強めに煽ってきたが、結局声すら出てこなくて、アルマジロのように背中をまるめて突っ伏し直す。これが彼の最大防御の構えだ。
 まひるちゃんがおもむろに口を開いた。

「白浜町が抹殺されたな」

 司はがばっと顔をあげた。まひるちゃんが最高にクールな無表情をこちらに向けている。彼女は品定めをするように、かすかに目を細めた。

「『先輩』はおまえのことをエージェントだと言っていたが、私は違うと思っている。おまえは白浜町が消えて第七管区になってしまった事実を受け止めきれず、うろたえているように見える」

 図星すぎて、司はうんうんとうなずくことしかできない。

「おまえは我々のエージェントではないにも関わらず、我々の規格にのっとったメッセージを送りつけてきた。しかも、ウサイモンの影響を受けていない」

 まひるちゃんが、ひみつの相談でもするようににゅっと身を乗り出してきた。

「改めて聞くが、おまえの所属は?」
「は?」

 困惑する司に対して、まひるちゃんはにっとしたり顔になった。

「まあいい。おいそれと身分は明かせない。それは私も同じだ」
「あ、ああ……」

 ちょうどそのとき、がらっと教室の前の扉が開いて、名簿をバシバシ叩きながら担任が入ってきた。

「はいはい、おはよう。みんな席について~」

 真面目なやつらが先生に挨拶しかえす。司はいちおう黒板のほうにむきなおって、うつむいた。「あーら、ホームルームのはじめから司くんがいるなんて、珍しいじゃない」なんて声を掛けられるかと思ったが、担任は無視して点呼をはじめる。パンツ星人のことも、もちろん無視だ。

 おかしい。

 いきなり見知らぬ生徒が増えたというのに、この担任の目は節穴か? それともやっぱり、司の記憶がおかしいのか。

 横からつんつんと二の腕を突かれる。見れば、まひるちゃんが意味深に紙きれをよこしてきている。しれっと受け取り、開いてみると、

(みなみ いっかい といれ ほうかご つら かせや)

 と、ものすごく汚い字で殴り書きしてあった。司はポーカーフェイスで戦慄した。

 

 途中でばっくれるしかないと思った。ミステリーだと「もう殺すしかないと思った」というフレーズが頻繁に聞かれるが、精神的にはあれに似た追い詰められた状況だ。

 司は半世紀ぶりくらいに時間割を確認した。一限は数学A、二限は化学、三限は地理、四限は体育、五限は家庭科で、六限が国語総合だ。ほぼ毎時間教室移動があるめんどくさい時間割だが、パンツ星人を撒くには最高の布陣に見える。最悪脱走の機会を逸しても、体育の授業で体調を崩して早退というワイルドカードが切れる。司はちょっとだけ生きる希望を取り戻した。

 そして昼休み。

 売店わきの自動販売機の、そのさらにとなりにひっそりと置かれた薄汚いベンチに座って、司はしょんぼりとうなだれていた。

 彼は途方にくれていた。小耳にはさんだところによると、五限の家庭科の授業は実質文化祭の準備で、六限も実は国語ではなく、そのまま家庭科実習室に居残って屋台用の料理を開発するらしいのだ。その心理的影響もあって、つい好きでもないやきそばパンを買ってしまった。

 しかもである。一年四組の屋台のテーマは「宇宙飯」だというのであるから、司の宇宙戦闘民族(笑)としての血がいやおうなく騒ぐ。

 こうしてずるずると六限まで学校に残ってしまった司は、ホームルームのあとでしれっとお家に帰ろうと席を立ったが、心の中の天使さんがすかさず、パンツを二回も見たことを謝らないで帰るのか? それでも男かッ! ……なに? 勇気が足らない? なら俺がアンパンマン呼んで来てやるよ! みたいな暑苦しい感じで煽ってきたので、仕方なく指定されたトイレに向かったのだった。

 まひるちゃんもまた、司のあとを追うように教室を出たが、なぜか途中で姿を消した。司もそれには気づいていたが、あえて気にしないようにして、最短ルートで南校舎一階のトイレに向かった。うっすら感じていた嫌な予感通り、そこにはすでにまひるちゃんがいた。尋常に威嚇してくる。

「おそかったじゃないか」
「何時に来ようが俺の勝手だ」

 メンタル紙装甲のくせに大した威勢であるが、実際のところビビりすぎてうっかり本音を言い返してしまって、もうやばい死んだと悟り、母星フィロスの(妄想上の)お母さんのことを走馬燈のように思い出した。

「はぁ? あたしが遅いって言ったら遅いんだよっ! 生意気な口利くんじゃねぇぞ!」とキレられてぶっ殺される可能性が一〇〇%、なのかと思いきや、まひるちゃんは、

「確かにわたしは待ち合わせの時間を明示しなかった。おまえの言い分は正しい」

 と、意外な寛大さをみせた。

 それから五分後、尋常に自転車を奪われた司は、まひるちゃんの運転で、自分はそのうしろに立って自転車に乗っていた。とにかく一緒に来てほしいという。来てほしいなにも、ほとんど強制連行みたいなものだ。

 でもまあいいかと司は思った。どのみちパンツを見たことは謝っといたほうがいいだろうし、あと、この女は白浜町の話題で怯えたり脅したりはしてこない。これは第七管区のことを聞き出すチャンスであるかもしれない。

 まひるちゃんは学校前の坂道を悠然と下っていく。地球の常識はまるで持ち合わせていない女だが、自転車の乗り方だけは危うげがない。
 彼女の、宇宙的に長いロングもみ上げが、風に煽られて頬を不定期ビンタしてくる。
 司はそれに耐えつつ、風圧に負けないように声を張り上げた。

「えっと、その、パンツ――」

 まひるちゃんも、ほぼ同時に声を張り上げた。

「いまからウサイモンのプラントをさがしにいくぞ!」
「はい?」
「ウサイモンは、ナノマシンあるいは細菌兵器による記憶改変を行っている可能性が高い!」

 司がリアクションに困っているうちに、まひるちゃんは駅前の国道の交差点に、赤信号にも関わらず侵入した。
 バスターミナルから出かかったバスが急停止し、けたたましくクラクションを鳴らす。構内放送の穏やかな自動音声が、だみ声のおっさんの怒声に切り替わる。
 どこからともなくクラクションの音が鳴り響き、急接近してスピンしながら遠ざかる。すこし遅れて、ドーンと腹の底に響く衝撃音がきた。

 まひるちゃんは涼しい顔をして現場を走り去る。司は怖くて振り返ることができない。

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